新冠未来会变得像流感吗?来自病毒演化专家的回答

作为研究病毒如何演化的科学家,我们经常被问及新型冠状病毒的未来。它会消失吗?会变得更糟吗?会在我们生活中蛰伏吗?会变成流感那样的季节性感染吗?

以下是我们知道的:与武汉出现的原始株相比,奥密克戎变异株具有更显著的感染性和更强的疫苗耐受性。至少从生物学角度来看,病毒没有理由不继续演化。截至目前的新冠病毒变异株,仅尝试了进行演化探索最有可能利用到的基因空间的一小部分。

像SARS-CoV-2这样的病毒面临一个压倒一切的演化压力,那就是要变得更擅于传播。引发更多感染的病毒将会更成功。通过变得更具传染性以及绕过免疫系统,病毒可以实现这一点。这次的新冠病毒已经历了几次适应性变化,使其更容易在人类中传播。

但是,尽管SARS-CoV-2会在演化压力下变得更擅于传播符合许多科学家的预期,包括我们在内,但新冠病毒对演化压力的应对如此之好则引人注目。与2020年初首次在全球传播的毒株相比,像奥密克戎和德尔塔这些最近的变异株传染性强了好几倍。这种大幅增长使SARS-CoV-2比许多感染人类呼吸道的病毒具有更高的传染性。在推动新冠病毒到目前为止的大流行中,传染性大幅跃升发挥了重要作用。

Sources: Contagiousness is based on estimates of growth advantage by Marlin Figgins and Trevor Bedford. Antibody escape is based on antibody sera collected from patients treated with the Moderna vaccine. Note: Figures are approximate. Figures for Omicron reflect the variant’s BA.1 lineage and are extrapolated based on findings of a 105 percent growth advantage by Omicron compared to Delta.

虽然SARS-CoV-2的传染性还能增长多少是个悬而未决的问题,但传染性不会无限增长。即使演化也有约束:猎豹不能演化到速度无限快,SARS-CoV-2也不能演化到具有无限传染性的程度。

其他病毒的传染能力已经不再增长。麻疹等一些呼吸道病毒的传染性比今天的SARS-CoV-2更强。引发流感等其他疾病的病毒一般不具有像SARS-CoV-2这样的传染性。虽然我们不知道这种冠状病毒何时会达到传染性稳定期,但稳定期终将会出现。

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